Esta idea contraintuitiva, atribuida a Don Tyson, tiene su mérito. Obviamente, es dolorosa la transición de precios bajos de los granos a precios altos. No obstante, puede ser favorable un período de precios de los granos altos y estables para la industria del pollo, porque el pollo tiene una mejor conversión alimenticia que otros animales. Como resultado, las carnes competidoras aumentan en costo más que el pollo cuando suben los precios de los granos. Los precios de los granos bajos y estables fomentan la producción de otras carnes y reducen la ventaja competitiva del pollo.

En 2008 y 2009, se va a probar esta hipótesis por fuego. Los precios de los granos indudablemente serán altos, aunque es poco probable que se estabilicen. Tal vez la industria obtenga demasiado de lo bueno; los precios de los granos están estableciendo récords y podrían subir mucho más en el caso de una sequía.

Para ver qué podría pasar en el peor de los casos con el maíz, veamos los precios del trigo rojo duro de primavera en los últimos meses. El trigo de primavera ya estaba en un precio alto de $8 dólares por bushel en noviembre del año pasado y luego se disparó a $16 dólares por bushel en febrero. Si eso le pasa al maíz, va a saltar de $5 a $10 dólares por bushel.

Incluso sin un aumento masivo del precio del maíz, como el experimentado por el trigo, la industria pecuaria se dirige a aguas desconocidas debido a los altos precios de los granos.

Las causas de este actual pico en los precios de los granos son naturales y artificiales. La parte natural se debe a una mala cosecha de trigo en Australia, Europa y Canadá el año pasado. La parte artificial es el mandato actual del gobierno de EUA de convertir el 30 por ciento de la presente cosecha de maíz del país a etanol. La combinación de la política del etanol de EUA y de las malas condiciones de cultivo han enviado a los precios de los granos a niveles récord o cercanos a él.

Entonces, ¿qué es lo que pasa ahora?

Carne de res y de cerdo

El ganado de engorda en EUA presenta una conversión alimenticia de alrededor de 6 a 1, el cerdo de 3 a 1 y el pollo de alrededor de 2 a 1. Incluso con bajos precios de los granos, la carne de res y la de cerdo son más caras que la del pollo. Conforme suban los precios de los granos, va a aumentar la diferencia relativa entre el pollo y las otras carnes. Sin embargo, debido a la biología del ganado y los cerdos, y la naturaleza no integrada del negocio, la transición a precios más altos de la carne de res y de cerdo se lleva varios meses. La producción de carne de cerdo está aumentando ya que la producción normal se combina con el sacrificio de cerdas que con el tiempo van a bajar la producción. La producción de carne de res va a aumentar en el corto plazo, ya que se están sacrificando las vaquillas en lugar de retenerlas para las operaciones de vacas y terneras. Tardará hasta el siguiente año para que la situación retome su cauce y para que los precios de la carne de res y de cerdo lleguen a niveles que sean adecuados para los precios actuales de los granos.

Pollo

Aunque la tendencia a corto plazo hacia la producción, primero más alta y luego más baja, de carne de res y de cerdo parece ser bastante predecible, es un poco más difícil pronosticar qué le va a pasar a la producción de pollo. Por un lado, este año los precios de los granos están aumentando el costo en miles de millones de dólares, lo que va a desalentar la producción o al menos se quedará igual. Sin embargo, se podría combinar la posibilidad de que con el tiempo los precios más altos de la carne de res y de cerdo con las ventas de exportación fuertes permitan que la industria del pollo expanda la producción, a la luz de precios de granos más altos, y que siga siendo redituable. Para entender cómo puede funcionar esto, piense en las piezas más importantes del pollo.

Pierna y muslo

El precio del cuarto trasero de un pollo está apoyado por las fuertes ventas internacionales. El mayor competidor de pierna y muslo de EUA, el pollo entero brasileño, tiene actualmente un precio mucho más alto que la pierna y muslo de EUA, debido a que los pollos brasileños están alimentados con maíz no modificado genéticamente que es más caro. Además, el débil dólar de EUA hace que la pierna y muslo de este país sea una ganga en muchos países. Como resultado, el precio de la pierna y muslo en dólares puede esperarse que permanezca fuerte a lo largo de todo el año.

Carne de pechuga

La carne de pechuga deshuesada de pollo es una carne de rápido crecimiento en EUA, al encontrarse en cada restaurante de comida rápida y normal, y en cientos de productos alimenticios de procesamiento ulterior que se venden en los supermercados. A finales de 2008 y en 2009, los consumidores de repente se van a topar con precios sorprendentemente altos de los productos hechos de carne de res y de cerdo. No van a dejar de comer carne de res y de cerdo, pero probablemente van a consumir menos de esas carnes y más de pollo. La creciente popularidad tan rápida de la carne de pechuga deshuesada se va a ver mejorada por su precio cada vez más competitivo.

Alas

Las alitas de pollo son muy populares, y cuyo precio seguirá siendo alto. Desafortunadamente, las alas solamente representan el 10 por ciento del pollo.

Al juntar las posibilidades de las piezas de pollo, va a ser razonable que este año crezca la producción de pollo en un 3 por ciento. Podría no parecer razonable que sea antes de que los precios de la carne de res y de cerdo hagan su gran movimiento al alza en el precio Sin embargo, después de que aumente el precio de las otras carnes, el pollo deberá estar bien posicionado para captar la rentabilidad de la participación en el mercado.