Heat Transfer International, localizada en Kentwood, Michigan, EUA, se especializa en producción de energía eléctrica y vapor a partir de biomasa que incluye material de cama de pollos de engorde y pavos, productos de madera y desperdicios sólidos municipales.

La compañía ofrece plantas prototipos totalmente implementadas que incorporan un sistema patentado de gasificación de baja temperatura subalimentando el aire que usa a un intercambiador de calor de cerámica y a un módulo de turbina de aire caliente. Los intercambiadores de calor de cerámica pueden funcionar hasta 1315°C (2400 °F), lo que excede las temperaturas en las unidades convencionales de metal.

El calor generado impulsa una turbina que puede generar entre 0.5 y 20 MW. De forma alternativa, el que se produce sin gas se puede usar para generar vapor o agua caliente para calefacción industrial o institucional.

Material de cama de 1.1 millones de pavos   

En 2009, HTI puso en servicio una planta para Sietsema Farm Feeds cerca de Howard City, Michigan. El sistema de biomasa utiliza la cama derivada de 1.1 millones de pavos criados anualmente en la zona de operación. La instalación convierte 32 toneladas de material de cama para producir 573 toneladas de vapor y 12,000 kWh de electricidad al día. La planta se encuentra en un edificio de 1394 m2 (15,000 pies2), que se puede expandir.

El presidente de HTI, Dave Prouty, manifiesta: "Esta tecnología tiene el potencial de cambiar la forma en que realizamos el negocio, ya que enfrentamos los problemas del medio ambiente, generación de energía y economía". Los cálculos del costo de las plantas similares al prototipo de la instalación de Sietsema fluctúan entre los US$3.5 millones y US$4.5 millones de dólares, pero según Goutam Shahani, vicepresidente de HTI de ventas y mercadotecnia, las economías de escala pueden reducir el costo aún más para una instalación de 500 kW. Durante 2010, el Depto. del Tesoro está ofreciendo subvenciones de hasta 30% de los costos del capital para instalaciones de cogeneración.

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La planta proporciona 75% de electricidad  

El cálculo inicial del costo de la electricidad es de US$7 a US$8 centavos por kWh, aunque este valor depende principalmente de los ingresos de la cama como fertilizante y del costo de los combustibles alternativos como el gas natural. El éxito de la instalación de Sietsema Farms Feeds demuestra el beneficio de la tecnología de gasificación de baja temperatura subalimentada de aire de HTI. Una serie de compañías de fabricación de alimentos balanceados están evaluando el sistema que actualmente proporciona el 75% de los requerimientos de electricidad y vapor de la planta de Sietsema, el cual se abastece a partir de 1.5 millones de pavos y 600,000 cerdos al año.

Una característica del sistema HTI es que cumple con las reglamentaciones actuales y futuras de la EPA con respecto a contaminación del aire y equipos de control, y que se ajusta al volumen.

Sujeta a una satisfactoria ejecución y recuperación de la inversión, la tecnología HTI puede representar un potencial para reducir los costos operacionales de las plantas de alimentos balanceados y convertir los productos de desperdicio en energía, promoviendo la sustentabilidad y reduciendo las emisiones de carbono.