Grupo Melo: tradición avícola en Panamá

La historia de Grupo Melo, SA empezó en 1948, aunque no en la parte avícola. Primero fue un almacén de insumos agropecuarios y luego empezó a crecer en diferentes actividades.

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El Sr. Arturo D. Melo, COO de la División de Alimentos de Grupo Melo, SA es asiduo lector de Industria Avícola
El Sr. Arturo D. Melo, COO de la División de Alimentos de Grupo Melo, SA es asiduo lector de Industria Avícola

La historia de Grupo Melo, SA empez√≥ en 1948, aunque no en la parte av√≠cola. Primero fue un almac√©n de insumos agropecuarios y luego empez√≥ a crecer en diferentes actividades. Importaban alimento y pollitos, y luego invirtieron en una peque√Īa f√°brica de alimento balanceado. ‚ÄúEmpezamos a producir aves para probar la calidad del alimento, y al ver que el negocio era bueno, de ah√≠ nos arrancamos en la avicultura‚ÄĚ, cuenta el Sr. Arturo D. Melo, COO de la Divisi√≥n de Alimentos de la empresa. Posteriormente entraron a muchos otros negocios fuera de la industria av√≠cola. 

Desaf√≠os en el camino   

Como toda empresa av√≠cola, Melo ha experimentado diferentes tipos de desaf√≠os. Hace 30 a√Īos hubo un reto sanitario ‚Äúque nos hizo cambiar totalmente nuestro sistema de producci√≥n a un concepto de bioseguridad, pr√°cticamente cerrado‚ÄĚ, comenta el Sr. Melo. La bioseguridad est√° presente en todas las instalaciones, en toda la cadena de producci√≥n. 

Los problemas que los aquejaron fueron los comunes: b√°sicamente micoplasma y enfermedad de Gumboro. Tomaron decisiones oportunas en ese momento y hoy el resultado es que la vacunaci√≥n y el uso de antibi√≥ticos es m√≠nimo, lo cual es sensato desde el punto de vista econ√≥mico y pr√°ctico. La prevenci√≥n es lo m√°s importante, para lo cual el personal desempe√Īa un papel preponderante. Se trabajan muy de cerca con ellos para mostrarles porqu√© hay que hacer los cambios y el resultado de los mismos, mediante un monitoreo diario. 

Otro desaf√≠o importante fue en la √©poca de Noriega, con el cierre bancario durante un mes, que puso en jaque la forma de operar del sistema, de c√≥mo comprar granos y tener que pagarlos. ‚ÄúToda la econom√≠a se mov√≠a en efectivo, pero hab√≠a diferentes formas ingeniosas para poder pagar. Realmente uno puede superar los problemas y encontrar las v√≠as de resolverlos‚ÄĚ, dice el Sr. Melo. 

‚ÄúUna de las cosas que nos ha favorecido es tener la capacidad de poder identificar claramente la naturaleza del problema. Tenemos la cultura corporativa de an√°lisis, de diagn√≥stico, de poder determinar qu√© es lo que est√° ocurriendo y cu√°l va a ser la medida a tomar‚ÄĚ nos comenta. Por ejemplo, la empresa no cree que la soluci√≥n est√© necesariamente en la vacunaci√≥n y medicaci√≥n, sino en la bioseguridad, para lo cual utilizan la mejor calidad en estos recursos.‚ÄúUno aprende de los errores y uno va siempre tratando de mejorar, introduciendo cambios constantemente‚ÄĚ. Esto demuestra la versatilidad y flexibilidad de la empresa, que se van adaptando conforme a lo que se necesita. 

Nutrici√≥n   

Los desaf√≠os en la nutrici√≥n se solucionan en la granja experimental, que tiene m√°s de 30 a√Īos de existencia. El Sr. Arturo D. Melo nos dice: ‚Äúde manera constante probamos que realmente funcionen los productos. Estamos concientes de que no necesariamente todos los productos van a funcionar igual. Hay condiciones ambientales que hacen la diferencia en un pa√≠s, en una regi√≥n o en una operaci√≥n. Nosotros validamos eso en la granja experimental antes de llevarlo al campo y si encontramos suficientes m√©ritos, entonces lo usamos‚ÄĚ. 

Por ejemplo, eso han hecho con los DDGS y ahora ya saben qu√© normas de inclusi√≥n pueden usar. Lo mismo han hecho con la validaci√≥n de enzimas y otro tipo de aditivos. Han introducido un NIRS nuevo, que les permite hacer an√°lisis mucho m√°s r√°pidos, para poder cambiar f√≥rmulas. 

La cuesti√≥n de los altos costos de los granos a nivel mundial tambi√©n ha tenido un fuerte impacto. Para ello, invierten en investigaci√≥n en nutrici√≥n y en mejoras a la eficiencia en conversi√≥n. Aunque tratan de absorber lo m√°s que pueden por medio del aumento de mejoras en productividad, tarde o temprano habr√° que traspasar los costos altos al consumidor, para lo cual ya cuentan con toda una estrategia de mercadeo para cuando eso suceda. 

Alimentos balanceados   

El 80 por ciento de la producci√≥n de alimentos balanceados es para la integraci√≥n propia de engorde, ponedoras y reproductoras con alimentos peletizados, mientras que la venta a terceros del grupo representa el 20 por ciento de la venta. 

Concepci√≥n Rosales, gerente de la planta de alimentos balanceados, nos explica que producen un promedio de alrededor de 15,000 toneladas mensuales. Su experiencia en materias primas no s√≥lo es con soya y ma√≠z, sino que desde hace un tiempo empezaron a trabajar con trigo y, como mencionamos anteriormente, con granos de destiler√≠a (DDGS), con los cuales no han tenido ninguna dificultad de uso. La empresa ha invertido en una nueva f√°brica. A sus tres a√Īos de antig√ľedad, funciona junto a la antigua, para as√≠ aprovechar toda la capacidad instalada. 

Producci√≥n y consumo   

Melo produce 21 millones de pollos al a√Īo y cuentan con 600 mil gallinas en producci√≥n. Adem√°s, producen tambi√©n pollitos y pollitas de un d√≠a de edad. Venden aproximadamente entre 2.5 y 3 millones al a√Īo para la producci√≥n de traspatio. 

En huevo, la industria ha hecho un buen trabajo, ya que ha crecido de forma importante. ‚ÄúHace 15 o 20 a√Īos el pa√≠s consum√≠a 60 huevos per c√°pita, y ahora est√° alrededor de poco m√°s de 140‚ÄĚ apunta el Sr. Melo. Esto ha sido tambi√©n el resultado de una combinaci√≥n de varios factores: se han eliminado los mitos sobre huevo y se ha reconocido su valor nutritivo, adem√°s de ser el alimento de prote√≠na m√°s econ√≥mico que hay. ‚ÄúEs una fuente de prote√≠na de alta digestibilidad y los consumidores lo perciben as√≠‚ÄĚ. Como hemos mencionado anteriormente en Industria Av√≠cola, hemos pasado de la prohibici√≥n, a la recomendaci√≥n de este producto. 

El consumo de pollo no ha crecido a ese ritmo, pero comparado con el resto de Latinoam√©rica, el paname√Īo promedio consume 37.30 kg al a√Īo, por lo que se encuentra en el tercer lugar en la regi√≥n, superado s√≥lo por Brasil y Venezuela. Adem√°s del producto fresco, Melo fabrica productos industrializados tales como nuggets, filetes de pechuga, marinados, apanados y productos con hueso, entre otros. 

Mercado nacional y de exportaci√≥n   

En lo que respecta a pollo y huevo, Melo b√°sicamente se dedica al mercado nacional, pero tambi√©n venden productos de valor agregado de pollo a Centroam√©rica y el Caribe. 

Tambi√©n exportan huevo f√©rtil. Aunque no es una cantidad significativa, en un momento dado puede ser una cantidad interesante. ‚ÄúNos gusta tener siempre un excedente en el huevo f√©rtil, para no tener que importar. Nuestros huevos f√©rtiles son de mejor calidad que lo que se puede adquirir en otros lados. Tenemos suficiente para cubrir nuestro mercado, por lo que solamente exportamos el excedente‚ÄĚ. 

¬ŅProducto industrializado o producto fresco?   

En Panam√°, el fresco siempre es el dominante, como en todos los pa√≠ses. Pero, se est√° dando un fen√≥meno, visualizado por Melo desde hace muchos a√Īos, de que a medida que sube el ingreso per c√°pita, hay m√°s poblaci√≥n urbana y hay menos disponibilidad de mano de obra y tiempo, los productos industrializados entonces facilitan y resuelven la vida. De esta forma, sus productos industrializados no conforman un mercado nicho, sino que es un mercado en crecimiento. 

Los productos que venden son m√°s cercanos al gusto paname√Īo, es decir, est√°n tropicalizados. Despu√©s de 15 a√Īos de trabajar en el ramo, la empresa conoce muy bien el gusto del consumidor de su pa√≠s. Para ello, la planta es altamente flexible, trabajan con f√≥rmulas tropicalizadas, y aunque se complique m√°s el proceso de producci√≥n, sus productos tienen un sabor m√°s fuerte que los sabores tradicionales usados en los pa√≠ses desarrollados. 

Expendios y restaurantes   

Uno de sus grandes aciertos de la integraci√≥n ha sido la cadena de restaurantes de comida r√°pida, que consisti√≥ en transformar los puntos de venta de pollo vivo en un concepto moderno. Originalmente, por ah√≠ de los a√Īos 40 a los 60, Melo ten√≠a expendios donde vend√≠an pollo vivo, que ah√≠ mismo mataban. As√≠ era la forma en que se vend√≠a el pollo. Posteriormente, fue evolucionando hacia la venta de pollo asado, despu√©s pollo frito, hasta que desaparecieron los pollos vivos totalmente. 

Hacia 1965 incursionaron con los restaurantes P√≠o P√≠o. Mantuvieron la marca del pollo vivo y empezaron a crecer. Hoy en d√≠a, son toda una cadena de comida r√°pida establecida, con una base de men√ļ principal de pollo, pero complementado con otras cosas. Tambi√©n venden carne, empanadas, diferentes formas de productos de ma√≠z, menudencias, todo del gusto popular local. 

En la actualidad cuentan con 60 restaurantes en todo el pa√≠s, con un gusto muy arraigado en el consumidor. No han incursionado con la marca fuera de sus fronteras. 

La competencia con otros restaurantes de comida r√°pida, como McDonald‚Äôs u otras grandes transnacionales, en realidad no existe, ya que son mercados completamente diferentes. Los restaurantes tienen un alto tr√°fico, est√°n dirigidos al sector popular, est√°n convenientemente ubicados y representan una buena alternativa de locales, en t√©rminos de que tienen aire acondicionado y son c√≥modos. ‚ÄúTienen un posicionamiento adecuado en la clase popular, se despachan productos de alta calidad y le gusta a la gente‚ÄĚ comenta el Sr. Melo. 

Libre comercio   

La competencia interna es intensa, pero para responder a ello siempre est√°n mejorando las operaciones e instalaciones. En cuanto al libre comercio con EUA, ‚Äúlas respuestas van a ser m√°s benignas. Hay que ir invirtiendo y mejorando nuestra operaci√≥n. Eso es b√°sicamente lo que se puede hacer, no podemos llorar sobre el lecho nada m√°s‚ÄĚ, acertadamente nos comenta. ‚ÄúNecesitamos ir planeando hacia adelante, creo que tenemos ventajas sobre algunas cosas que hacen all√°. Adem√°s, localmente conocemos a nuestros clientes y a nuestro mercado‚ÄĚ. 

‚ÄúSi EUA nos vende solamente cuartos traseros, no van a lograr una penetraci√≥n muy grande. Los mismos productores estadounidenses reconocen que esto da ganancias temporales, y que la industria se va a volver m√°s eficiente y va a empezar a volver a empujar‚ÄĚ. Este es un concepto interesante, ya que est√°n concientes de que, aunque de momento golpee, finalmente el mercado se vuelve a ajustar y las empresas van a tener que ser m√°s eficientes. 

‚ÄúCiertamente la competencia es desleal. Eso no lo vamos a negar. Lo que s√≠ creemos es que si EUA dice que va a haber libre entrada de productos av√≠colas mediante el TLC, hay que adecuar los sistemas sanitarios. Los gobiernos deben luchar para que eso sea una realidad, para que los sistemas sanitarios de nuestros pa√≠ses sean equivalentes. En muchas √°reas estamos igual o mejor que ellos, pero no tenemos el reconocimiento oficial‚ÄĚ. 

En el Tratado de Libre Comercio entre Panam√° y EUA, hay desgravaci√≥n para el sector av√≠cola; van a haber cuotas que van a entrar pronto en vigor, aunque a√ļn no se sabe cu√°ndo. Todav√≠a se encuentran en la fase de adecuaci√≥n de normas y reglamentos. No obstante, al igual que en Colombia, es un √°rea todav√≠a muy sensible para Panam√°. Pero al final, ‚Äúnetamente debemos hacer igual que lo que pas√≥ en M√©xico‚ÄĚ, finaliza el tema el Sr. Melo. 

Bienestar animal   

La charla con el Sr. Melo se fue por diversas vertientes interesantes. Una de ellas fue el bienestar animal, como en el caso de la avicultura, lo que est√° pasando en Europa con las jaulas enriquecidas. Concurrimos en que quiz√°s s√≥lo sea cuesti√≥n de tiempo, para que en Latinoam√©rica nos enfrentemos a eso, pero tambi√©n en que, en general, ha sido un desastre en toda Europa, con respecto a la producci√≥n de huevo, la afectaci√≥n a la producci√≥n y al consumidor. 

‚ÄúMe queda claro de que hay intenci√≥n de tratar bien a los animales. Yo creo que si quieres ser eficiente, se tiene que tratar a los animales bien, sino, no es posible lograr el rendimiento. As√≠ de simple: si yo no trato a mis animales bien, los costos suben‚ÄĚ nos se√Īala. 

Y evidentemente, el maltratarlo significa estr√©s, menor rendimiento y p√©rdidas ocultas, por lo que s√≠ paga manejar bien los animales. Si queremos lograr el m√°ximo desempe√Īo, eso significa buenas pr√°cticas. 

En Melo capacitan al personal en buenas pr√°cticas de manejo de animales, ya que est√°n sujetos a auditor√≠as, ya que le venden a franquicias internacionales, por lo que est√° en el mayor de sus intereses cumplir con eso. 

As√≠, despu√©s de visitar sus instalaciones, concluimos este interesante visita a una empresa de gran tradici√≥n en la avicultura regional. 

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